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2019新型冠狀病毒疫苗:期待終於結束?

24/11/2020

Steven Slaughter, 首席投資組合經理

生物醫藥生產商輝瑞(Pfizer)/BioNTech及莫德納(Moderna)最近公布2019新型冠狀病毒候選疫苗的中期數據,其有效率超出預期地達90%以上,消息令人鼓舞。1在今期投資通訊,投資組合經理Steven Slaughter剖析這項最新發展帶來的短期和長期影響,以及在拜登當選總統及國會分治的基本預測情況下,將如何影響疫情和未來醫療改革。

 

輝瑞/BioNTech及莫德納的公布使市場鬆一口氣,但隨即引來一連串問題:疫苗的功效、安全性與耐久性如何、將於何時面世,以及可供應多少國家使用。 

雖然目前慶祝戰勝疫情無疑是言之過早,但有關數據確實非常亮眼。輝瑞/BioNTech及莫德納研製疫苗的有效率分别達95%和94.5%,兩項結果均超出市場預期,足可媲美數十年來獲准用作預防麻疹和流行性腮腺炎等現有疫苗。 

我們可以合理假設,目前處於較後期研發階段的其他2019新型冠狀病毒疫苗(牛津大學/阿斯利康AstraZeneca、強生Johnson & Johnson、賽諾菲Sanofi及默克藥廠)或可達到相若的有效水平,因為這些疫苗都是針對病毒的相同部份 — 惡名昭彰的傳染性棘突蛋白。預料上述其他疫苗的數據或於未來數周陸續公布。

當然,目前要全面評估疫苗的安全性、耐久性及長期效力是言之尚早。上述各種疫苗的初步短期安全性,並無引起太大疑慮。然而,在藥廠向美國食品及藥物管理局(FDA)提出緊急使用授權申請,將數據呈交美國預防接種諮詢委員會(ACIP)/FDA諮詢委員會就各種疫苗舉行的會議前,我們對疫苗難有充分了解。

同樣重要的是,我們還需要了解疫苗的耐久性(接種所有建議劑量後疫苗的抗病毒期限)。兩種候選疫苗均使用信使核糖核酸(mRNA)。一旦獲當局批准,將會是首批獲准用作預防人類傳染病的同類疫苗。信使核糖核酸(mRNA)並非注入小量或不活躍的感染原體,而是透過刺激人體製造針對病毒棘突蛋白基因物質某個小部份的抗體,從而激發反應。過去,信使核糖核酸(mRNA)疫苗未引起強烈的T細胞反應,這可能是影響藥效耐久性的關鍵。

2019新型冠狀病毒疫苗的其他考慮因素

輝瑞/BioNTech及莫德納研製的疫苗面對一項內在挑戰。正如上文所述,這是一種使用信使核糖核酸的新型疫苗。 

信使核糖核酸(mRNA)疫苗的挑戰在於它們相當脆弱,需要在低溫下儲存才能運送(輝瑞/BioNTech疫苗為攝氏零下70度,莫德納疫苗為攝氏零下20度)。分別位於美國密歇根州及比利時的兩個大型冷凍庫中心將會處理物流工序2,但對於已發展國家以外的地區,冷凍鏈配送過程可能帶來重大挑戰。

就輝瑞/BioNTech及莫德納研製的疫苗而言,每人需要接種兩針。預期今年最多可生產7,000萬劑疫苗(輝瑞/BioNTech生產5,000萬劑,莫德納生產2,000萬劑),2021年可增加至18億至23億劑(輝瑞/BioNTech生產11億劑,莫德納生產10億劑)。這相當於有3,500萬人在今年底前可接種疫苗,到了明年底前有望增至9億至11.5億人。

不過要注意的是,過往從未有藥廠嘗試把信使核糖核酸(mRNA)由小量臨床生產,擴充至大量商業生產。率先生產疫苗的藥廠,將須克服未知的挑戰,以提供充足的產能來實現相關分發目標。  

我們期望諮詢委員會在即將舉行的會議公布兩種候選疫苗的全部數據,並預計在年底前獲准作緊急使用。

美國醫改將可能被延後 

事實上,即將上台的拜登政府,可能比其前任政府更重視2019新型冠狀病毒的抗疫工作。 

整體來說,預料拜登政府將較集中從聯邦層面對抗疫情大流行。措施可能包括推出全國檢測指引、強制全民佩戴口罩,及可能發出控制疫苗分發和分配的指令。

我們認為曲速行動(Operation Warp Speed)很可能繼續以現有形式進行,但或會增加購買個人防護裝備及新興療法等方面的撥款。視乎疫情發展而定,醫院亦可能獲得額外的針對性財政支持。 

基於最近美國大選很可能出現的結果(民主黨出任總統,共和黨和民主黨分別在參眾兩院擁有輕微領先優勢),預期美國在未來至少兩年將會陷於立法僵局。鑑於落實重大醫改立法的機會減少,這應利好康健護理業的投資者。更具體來說,我們認為這個立法僵局將使美國藥物定價改革,以至藥物配送/支付制度出現重大轉變的可能性降低。此外,立法僵局使企業稅制改革的機會下降。

總括而言,新任政府可能會在2021年專注處理疫情,因而限制了對美國醫療市場作出任何其他重大變革的空間。其後,我們預計拜登政府將致力擴大醫保的保障範圍,並透過立法和行政手段支持平價醫療法案(Affordable Care Act)。

藥物定價改革的任何重大措施可能推遲至2021年後才會落實。兩個政黨似乎意識到必須依賴生物醫藥公司對研製療法和疫苗的成果,才可跨過疫境。因此,預期這情況將紓緩醫療行業面對的重大改革壓力。

總結

全球都一直在期待這次公布,但我們還需耐心等候一段時間,2019新型冠狀病毒疫情才會受控。相關候選疫苗和其他正研發中疫苗的初步臨床結果均非常正面,而且明年下半年全球分發疫苗的前景顯得樂觀。

當各政府忙於處理疫情之際,醫療改革可能會遭延後。至少在2021年下半年之前,候任政府的短期重點看來會偏重疫情危機管理,多於制定長期政策目標,因此應特別有利美國康健護理業的投資者。

 

 

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1 彭博資訊:「初步分析顯示莫德納2019新型冠狀病毒疫苗的有效率達94.5%」,2020年11月16日。金融時報:「輝瑞和BioNTech 2019新型冠狀病毒疫苗的有效率達90%」,2020年11月12日。 

2 The Guardian: “Pfizer and BioNTech’s vaccine poses global logistics challenge”, 10 November 2020.

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